Heinz Rühmann

Active - 1926 - 2017  |   Born - Mar 7, 1902 in Essen, Nordrhein-Westfalen, Deutschland  |   Died - Oct 3, 1994   |   Genres - Comedy, Drama, Crime, Mystery

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Biography by Sandra Brennan

Diminutive German character actor Heinz Rühmann performed in over 100 films and, during his seven-decade career, was designated his country's most popular actor 12 times. A versatile performer, Rühmann was particularly adept at comedy and specialized in playing an idealized sort of average man, the so-called Good German, a man who inwardly thumbs his nose at the authority he outwardly tries to respect and who gets through even the stickiest situations on the strength of his cleverness.

Rühmann originally played leading men with the Munich Kammerspiele theater company in 1925 (he would continue to work occasionally on stage throughout his career). He made his feature film debut in The German Mother Heart (1926), but he didn't become a star until he appeared in his first talkie, Three From the Gas Station (1930). He made his directorial debut in 1938 with Lauter Lügen and, over the next two decades, directed five more features.

When the Nazis took over the German government in 1933, they pressured Rühmann to divorce his wife, Maria Bernheim, because she was Jewish. In a fashion typical of his film persona, rather than acquiesce fully, Rühmann helped her escape to Sweden. With the heat off, he continued his career. After the war, Rühmann and his wife reunited, publicly proclaiming on television that their breakup was solely due to political oppression.

The years after the war were difficult for Rühmann. Tired of being typecast, he founded Comedie, his own film company, in hopes of changing his image. But the public didn't want a change, the company failed, and the actor went back to what he did best. As a result, his popularity skyrocketed. Many still consider his best role to be the title one in The Captain From Koepenick (1956). Over the years, he received many German awards for excellence. In addition to his film and stage work, he often appeared on television, especially after the 1960s. Rühmann made his final screen appearance in Far Away, So Close (1993). He passed away the following year, at the age of 92.

Movie Highlights

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Factsheet

  • Muss als Jugendlicher die Scheidung seiner Eltern und den Selbstmord des Vaters verkraften.
  • Nimmt Schauspielunterricht und gehört 1920 erstmals einem professionellen Theaterensemble (Lobe- und Thalia-Theater Breslau) an, wird jedoch bei seinen ersten Engagements zumeist entgegen seiner knabenhaften körperlichen Erscheinung in kernigen Männerrollen fehlbesetzt.
  • Die größten Erfolge feiert er folgerichtig im komödiantischen Metier.
  • Verkörpert auf der Bühne (Engagements u.a. in Bremen, Hannover und München) und der Leinwand (Debüt: Das deutsche Mutterherz, 1926; Durchbruch 1930 mit dem frühen deutschen Tonfilm Die drei von der Tankstelle) zumeist den Rollentypus des ebenso schüchternen wie gewitzten Lausbubs bzw. des zur allgemeinen Identifikation einladenden Kleinbürgers; erst nach dem 2. Weltkrieg stellt er ernstere, häufig väterliche Figuren (u.a. Es geschah am hellichten Tag, 1958) dar.
  • Nimmt gegenüber dem nationalsozialistischen Regime eine neutrale bis angepasste Haltung (Scheidung von seiner jüdischen Frau, 1938) ein, verfügt aber über beste Kontakte zur Führungsebene, dank welcher er u.a. eine Rücknahme des Verbots seines von den Nazis als "respektlos gegenüber Autoritäten" gebrandmarkten späteren Filmerfolgs Die Feuerzangenbowle (1944) erwirkt.
  • Offiziell wird Rühmann, der einen Flugschein besitzt, 1941 als Pilot in die Wehrmacht eingezogen, stellt seine Flugkünste jedoch primär auf der Leinwand, wie in Quax, der Bruchpilot, zur Schau.
  • Seine enorme Popularität reißt auch in der Nachkriegszeit mit Produktionen wie Der Hauptmann von Köpenick (1959) oder Grieche sucht Griechin (1966) nicht ab. Der von Rühmann co-produzierte Film Berliner Ballade (1948) überzeugt auch die Kritiker aufgrund der "geistvollen Darstellung der deutschen Nachkriegsverhältnisse".
  • Ist lediglich in einem Hollywoodfilm zu sehen (neben Vivien Leigh in Das Narrenschiff, 1965).  
  • Startet ab 1968 seine Fernsehkarriere, zieht sich jedoch ab 1977 – zu diesem Zeitpunkt hat er bereits zweimal das Große Bundesverdienstkreuz entgegen genommen (1966, 1977) – allmählich aus dem Unterhaltungsgeschäft zurück.
  • Seine letzte Kinorolle übernahm er 1993 in dem Film In weiter Ferne, so nah.
  • Heinz Rühmann verstarb am 3. Oktober 1994 am Starnberger See in Aufkirchen, im Alter von 92 Jahren.